Approaching the Ecclesia in Medieval Coptic Cairo: Church Entrance Petitions
from the Thirteenth-Century Copto-Arabic Manuscript Suryān Liturgy 383 (Folia 190r-194r)

Arsany Paul

Abstract

This study draws attention to the need for greater investigation into medieval Coptic liturgical history through an edition and translation of three previously unknown Copto-Arabic prayers recited en route to and upon entering the church. These thirteenth-century prayers are preserved in MS Suryān Liturgy 383 (fols. 190r–194r), written by the Coptic Pope Gabriel III (r. 1268–1271 ce) before his elevation to the patriarchate. After a brief codicological and paleographical introduction to the codex, the author presents a commentary on the extra-liturgical and spiritual applications of these prayers, and scrutinizes the medieval piety surrounding such entrance rituals. While lay usage cannot be ruled out, the evidence suggests use by monastics. Finally, the prayers are compared to parallels within other traditions of the Christian East, including Syriac and Byzantine texts, highlighting the need for further comparative studies on the late medieval developments in liturgy’s «soft points».


Sommario

Questo studio pone all’attenzione la necessità di una più approfondita indagine sulla storia liturgica copta medievale attraverso l’edizione e la traduzione di tre orazioni copto-arabe finora sconosciute, recitate durante il tragitto per andare in chiesa e all’ingresso della stessa. Queste preghiere del XIII secolo sono conservate nel MS Suryān Liturgy 383 (fols. 190r–194r) e sono state composte dal papa copto ortodosso Gabriel III (r. 1268–1271 ce) prima della sua elevazione al soglio patriarcale. Dopo una breve introduzione codicologica e paleografica sul manoscritto, l’autore presenta un commento relativo alle applicazioni extra-liturgiche e spirituali di queste preghiere ed esamina la pietà medievale che circonda tali riti di ingresso. Mentre l’uso da parte dei laici di tali preghiere non può essere escluso, gli indizi attualmente a disposizione suggeriscono un utilizzo da parte dei monaci. Infine, le preghiere vengono confrontate con altre tradizioni dell’Oriente cristiano, ivi inclusi testi siriaci e bizantini, evidenziando la necessità di futuri studi comparativi sugli sviluppi tardo-medievali dei «punti deboli» della liturgia.

Arsany Paul is carrying out graduate work in liturgical studies and the history of Christianity at the University of Notre Dame, Indiana. An earlier version of this study was presented in Dr. Gabriel I. Radle’s “Liturgy in Byzantium and the Christian East” doctoral seminar at the University of Notre Dame in the Fall of 2020. I offer sincere gratitude to Dr. Radle, my counterparts, and readers for their engagement.

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